치매와 기억장애

“건망증이 곧 치매 아닌가요?”



치매는 뇌 질환으로 인해서 인지기능이 저하되어 사회생활이나 직장생활에 지장이 있는 경우를 의미합니다. 인지기능에는 기억력, 판단력, 집중력, 언어능력, 시공간지각력 등 많은 기능이 포함됩니다. 치매에서 가장흔하게 나타나는 증상은 기억력의 감소입니다. 또, 가장 먼저 나타나는 증상으로는 기억장애가 가장 흔합니다. 기억장애를 유발할 수 있는 뇌 질환은 매우 많습니다. 그 중에서 노인들에게 서서히 나타나는 기억장애의 애부분은 알츠하이머병에 의한 경우가 많습니다.

그런데 기억력 감소는 뇌의 이상이 없이도 나타나는 경우가 있는데, 스트레스가 심하거나, 해야 할 일이 너무 많거나, 우출하거나 딴 생각에 사로잡혀 있거나 하는 경우에 나타날 수 있습니다. 우리는 이것을 일반적으로 건망증이라고 부릅니다. 또 나아가 들면 일부 기억력이 조금 감소하게 됩니다. 이렇게 나타나는 건망증과 치매의 초기 증상으로서의 기억장애는 쉽게 구분되지 않습니다. 하지만 전문가의 진료와 신경심리검사로 이 두경우는 구별 될 수 있습니다.

건망증의 경우 기억하지 못하는 것은 애부분 아주 중요한 내용은 아닙니다 즉 별로 중요하게 생각하지 않은 내용을 주로 기억하지 못하게 됩니다. 중요하다고 생각하는 내용은 비교적잘 기억하고 있게 됩니다. 또 어떤 내용을 통째로 기억하지 못하는 것 보다는 띄엄띄엄 기억하게 되고 누군가로부터 관련된 이야기를 들으면 나름대로 기억이 되살아 나기도 합니다.본인은 자신의 기억력이 떨어진 것에 대해 잘 알고 있고, 또 많은 걱정을 하게 됩니다.

치매의 초기 증상으로 나타나는 기억장애는 알고 있는 기억이 없어지는 것보다는 새로운 기억이 뇌에 들어가지 못하는 대해서는 전혀 기억이 나지 않는 경우를 겪게 됩니다. 뇌에 저장된 내용이 없기 때문에 마무리 기억을 되살리려고 이야기를 해도 일단 기억하지 못하는 내용에 대해서는 기억을 되살릴 수 없습니다.

스스로 기억력의 감소를 느끼거나 주변 사람들에 의해 기억력이 예전 같지 않다는 이야기를 들을 때, 또 잘 기억해야지 하고 생각했던 내용도 나중에 기억하기 힘들때, 기억하지 못해서 큰실수를 했을 때에는 전문가를 방문해서 자신의 인지기능에 대한 점검을 해보는 것이 중요합니다. 기억장애는 증상을 유발하는 원인에 따라 치료 방법이나 예후가 매우 다릅니다. 하지만 어떤 질환이든 초기에 치료하는 것이 매우 중요합니다. 기억장애도가능한 일찍 진단을 받고 적절한 치료를 받는 것이 기억력을 유지하는 최선의 방법입니다.

김상윤교수(분당서울대학교 신경과)


Key point

1. 건망증과 초기 치매의 기억장애는 다른 양상을 보입니다.

2. 기억장애는 치매의 대표적인 증상으로서, 최근 기억부터 저하되는 것이 특징입니다.

3. 경도인지장애는 치매의 전 단계로서, 기억력 저하가 나타나는 경우가 가능 흔합니다.